Provoz Mezinárodní vesmírné stanice (ISS) bude prodloužen o další čtyři roky, to znamená až do roku 2024. Představitelé amerického Národního úřadu pro letectví a vesmír (NASA) to potvrdili na středeční tiskové konferenci.

Podle Williama Gerstenmaiera, který má v NASA na starosti mimo jiné právě ISS, prodloužení životnosti stanice umožnila vláda Spojených států tím, že přislíbila financování na další čtyři roky.

USA nesou hlavní část nákladů nutných k fungování ISS. Dosud byly prostředky nutné pro provoz orbitálního komplexu zajištěny do roku 2020 a ročně dosahují tří miliard dolarů.

První část Mezinárodní vesmírné stanice, ruský modul Zarja, se na oběžné dráze objevila v roce 1998. ISS je trvale "obydlena" od příchodu první posádky v listopadu 2000. Od té doby se její obyvatelé pravidelně střídají.

Orbitální komplex, jehož stavba stála více než 100 miliard dolarů (přes dva biliony korun), měl podle původních plánů sloužit do roku 2016, ale v roce 2010 bylo poprvé rozhodnuto o prodloužení jeho životnosti o čtyři roky.

Do projektu stanice je zapojeno pět vesmírných agentur – americká NASA, ruský Roskosmos, japonská JAXA, kanadská CSA a evropská ESA. Samostatné smlouvy pro konkrétní aktivity mají také agentury Brazílie a Itálie.

Jistota pro vesmírné "kamiony"

Prodloužení provozu ISS je dobrou zprávou pro vědecký výzkum, ale přináší také jistotu americkým soukromým společnostem, které nyní začínají zajišťovat dopravu nákladu na stanici a netají se ambicí podílet se i na přepravě lidí.

Vesmírný "kamion" Dragon společnosti SpaceX už má za sebou test, první let "naostro". Třikrát byl odložen první komerční let zásobovací lodě Cygnus společnosti Orbital Sciences, která už absolvovala testovací let.  

Na rampě kosmodromu NASA Wallops ve Virginii Cygnus vyčkává kvůli zvýšené sluneční aktivitě, která by mohla ovlivnit přístroje její nosné rakety Antares.

Na ISS má dopravit téměř 1500 kilogramů různého nákladu, především potraviny a vybavení pro posádku. Na palubě má ale i náhradní součásti a vědecké experimenty, včetně 23, na jejichž přípravě se podle NASA podílelo 10 000 studentů.

Dopravu kosmonautů na stanici a zpět na Zemi zatím obstarávají ruské Sojuzy. Zásobování zajišťují ruské nákladní lodě Progress, evropské ATV a japonské HTV. Do svého zrušení v roce 2011 se na dopravě nákladu i posádek podílely americké raketoplány.

Související